Van sympathieke startup naar sterk merk

Startups hebben vaak een gunfactor. Het beeld van jonge ondernemers die vanaf een zolderkamer met een origineel idee een sector op z’n kop zetten spreekt veel mensen aan. Het effect van die gunfactor is echter niet oneindig. Op een gegeven moment is het speelkwartier voorbij en moeten die klanten of gebruikers toch echt binnengehaald worden. Daarom is het belangrijk om als startup al vanaf het begin aan een sterk merk te bouwen.

Een groot deel van de startups haalt de eindstreep niet – sommige bronnen spreken zelfs van 90 procent. Een niet-werkend product, een misgelopen investering, niet de juiste mensen in dienst – het einde van een startup kan allerlei redenen hebben. Een gebrek aan goede branding speelt daar ook een rol bij. Onderstaande voorbeelden laten zien op welke manieren het bouwen aan een merk voordelen kan opleveren voor elke startup.

1. Een sterk merk geeft richting en focus

Elke startup begint met een goed idee, maar zo’n idee is zelden 100 procent af en klaar om direct aan de markt te presenteren. Dan helpt het om al vanaf het begin aan de slag te gaan met je verhaal naar buiten toe. Hoe wil je overkomen op potentiële klanten? Wat is de toegevoegde waarde van je product of dienst? Als het intern niet duidelijk is, zullen klanten het ook niet begrijpen. Presenteer je jezelf met een halfbakken propositie, dan raak je mensen bij de eerste kennismaking direct kwijt – en zie die dan nog maar eens terug te winnen. Niet voor niets is de belangrijkste reden voor het falen van een startup dat de markt geen behoefte heeft aan het product, volgens ervaringsdeskundigen zelf. Door vanaf de start aan te slag te gaan met je merkverhaal, is de kans veel groter dat er een product ontstaat dat echt klaar is voor de markt.

2. Ook goede producten hebben branding nodig

Een merk zonder goed product is niks – daar prikken mensen zo doorheen. Maar andersom geldt eigenlijk hetzelfde: ook goede producten hebben een sterk merk nodig. De meest succesvolle startups weten dat merk en product onlosmakelijk met elkaar verbonden zijn. Het Nederlandse Swapfiets, dat fietsen voor een vast bedrag per maand verhuurt, heeft dat goed begrepen. De – zoals ze het zelf omschrijven – ‘iconische’ blauwe voorband van de fiets valt direct op in het straatbeeld. Het feit dat alle gebruikers dezelfde soort fiets hebben geeft ze bovendien het gevoel dat ze ergens bij horen. Het product zelf speelt zo een rol in het neerzetten van een herkenbaar merk en het verhaal van het Swapfiets wordt met elke nieuwe fiets verder verspreid.

3. Een sterk merk onderscheid je van de rest

In de basis lijken de meeste startups stiekem heel erg op elkaar – zeker in de tech-scene. Het verdienmodel is online, de website is het product en vaak komt er dan nog een abonnementsmodel bij kijken. Alleen al op marketinggebied is het aanbod van SaaS-tools gigantisch. Voor wie wil opvallen in zo’n homogene markt is aandacht voor branding cruciaal. Dáármee val je op. Dat gaat verder dan het opstellen van een onderscheidende merkpropositie. Jouw eigen merkwaarden moeten overal terugkomen, in iedere uiting en elk contactmoment met de klant. Onderschat daarbij het belang van de juiste tone-of-voice en vormgeving niet.

4. Een sterk merk zorgt voor blije medewerkers

Met een beetje geluk – of pech – groeit je bedrijf vanaf het begin als kool. Die groei kun je alleen succesvol voortzetten als je de juiste mensen weet aan te trekken. In de huidige krappe arbeidsmarkt hebben talenten, vooral diegenen met een technische achtergrond, de werkgevers voor het uitkiezen. Op salaris win je het misschien niet van je (grotere) concurrenten, maar je kan wél een mooi verhaal vertellen – een verhaal waar mensen onderdeel van willen zijn. Het Nederlandse Bynder, dat de afgelopen jaren explosief is gegroeid, is hier een goed voorbeeld van. Met de uitstraling van een echte scale-up en slimme HR-maatregelen, zoals een onbeperkt aantal vakantiedagen en een verplichte remote work week, staat Bynder nu hoog op de lijst van favoriete bedrijven om voor te werken.

Geen langdurige merktrajecten nodig

Hoewel de voordelen evident zijn, heeft branding vaak geen prioriteit in de marketingaanpak van startende bedrijven. Dat komt enerzijds doordat de blik bij startups vaak op de korte termijn is gericht, maar anderzijds door het misverstand dat branding gepaard moet gaan met langdurige merktrajecten. Dat is helemaal niet nodig. Het opbouwen van een merk past juist prima in de typische test-and-failure-aanpak van startups. Het belangrijkste is dat je er meteen vanaf het begin – al tijdens de productontwikkeling – mee bezig bent.

Benieuwd hoe we jouw startup kunnen helpen bij het bouwen van een sterk merk? Stuur me een berichtje op erik@lubbersdejong.nl.